jueves, 7 de diciembre de 2006

Los Puntos Cuánticos Generan Pocas Alteraciones Genéticas


Un equipo de investigadores, liderados por expertos del Laboratorio Nacional Lawrence Berkeley (Berkeley Lab), determinó que los puntos cuánticos, prometedores sondas fluorescentes, sólo afectan al 0,2% del Genoma Humano. Para esto, los científicos utilizaron un test de expresión de genes de alto rendimiento o "chip de genes", que cuenta con 18.400 sondas de genes humanos conocidos, de los cuales sólo alrededor de 50 fueron afectados. Según Fanqing Frank Chen (director del equipo de investigación y reconocido científico de la División de Ciencias Biológicas del Berkeley Lab), esta minúscula alteración no es preocupante por varias razones. Primero, el número de genes afectado es muy pequeño dada la alta dosis de puntos cuánticos usada en el estudio, que es 1.000 veces mayor que la dosis que se usaría realmente.
Segundo, los genes afectados no se relacionan con la exposición a metales pesados, lo que sería el caso si las células fueran expuestas a iones de cadmio o de cinc.
Y tercero, los genes alterados están involucrados en el transporte de los puntos cuánticos a través de la membrana celular y al interior de la célula. Esta investigación intenta brindar pruebas concretas para acallar las preocupaciones de que la presencia de estos prometedores pero potencialmente tóxicos puntos cuánticos desestabilicen las funciones de las células.
Los puntos cuánticos son semiconductores cristalinos compuestos por unos centenares o miles de átomos, que emiten luces de colores diferentes cuando son iluminados por un láser. Como estas sondas fluorescentes son estables, tienen la capacidad de permanecer más tiempo que las etiquetas fluorescentes convencionales en el citoplasma de una célula y en el núcleo sin desvanecerse, lo que podría generar visiones claras de procesos que duran varias horas o incluso días, como la replicación del ADN, las alteraciones genéticas y el control del ciclo celular.
Su longevidad también ha hecho a los puntos cuánticos una etiqueta molecular eficaz, permitiendo a los científicos estudiar señales más tempranas del cáncer, rastrear la efectividad de los fármacos que tienen como blanco los cimientos celulares de las enfermedades, y entender los eventos que ocurren durante la diferenciación de las células madre.

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